La necesidad de los países y las empresas por recurrir a fuentes de energía limpias ha hecho que, en los últimos tiempos, se vea al hidrógeno verde como una gran opción, ya que la apuesta a futuro es que se produzca a través de fuentes renovables como los sistemas fotovoltaicos o las plantas eólicas.

¿Qué es el hidrógeno verde?

El hidrógeno es el elemento más abundante en el universo; sin embargo, por sí solo no es una fuente primaria de energía sino un vector energético, es decir, una sustancia que almacena energía y la libera de forma controlada cuando es necesario.

Para que el hidrógeno se transforme en combustible o genere electricidad, debe estar en su forma más pura, pero en la Tierra solo existe en combinación con otros elementos; por ejemplo, en el agua está junto al oxígeno, y también se combina con el carbono para formar el gas, el carbón y el petróleo.

Por ende, hay que separar al hidrógeno de las otras moléculas y lograr esto requiere de grandes cantidades de energía. Según la materia primaria que se utilice en su producción y las emisiones de CO2 que se generen en el proceso, el hidrógeno se suele clasificar en tres colores: verde, gris y azul.

  • Hidrógeno verde o renovable. Se genera a partir de electricidad procedente de energías renovables a través de un proceso llamado electrólisis del agua.
  • Hidrógeno gris. Producido a partir de hidrocarburos como el gas natural, metano u otros gases contaminantes.
  • Hidrógeno azul. Se obtiene de forma parecida al hidrógeno gris, pero se le aplican tecnologías de captura y almacenamiento de carbono (CAC) que reduce las emisiones de CO2.

¿Cómo se obtiene el hidrógeno verde?

Desde hace unos años se empezó a producir a partir de energías renovables como la solar, por eso se le denomina “hidrógeno verde”. Para obtenerlo, se realiza un proceso llamado electrólisis, el cual utiliza la corriente eléctrica para separar el hidrógeno del oxígeno que hay en el agua a través de un aparato llamado un electrolizador.

De acuerdo con la Agencia Internacional de la Energía (AIE), producir el hidrógeno verde a través de las energías limpias ahorraría 830 millones de toneladas anuales de CO2 que se originan cuando se utilizan combustibles fósiles para obtener este gas.

Además, el propio hidrógeno se convierte en energía limpia por sí mismo, ya que cuando se utiliza para generar electricidad o combustible, solo libera agua en forma de vapor y no produce dióxido de carbono.

No obstante, aunque suena como una maravillosa alternativa para la generación de energía a nivel mundial, una de las razones por las que no se ha llevado a cabo aún a nivel masivo es porque es un proceso costoso. La misma AIE ha declarado que actualmente el 99% del hidrógeno usado como combustible se produce a partir de fuentes no renovables y menos del 0,1% se produce a través de la electrólisis del agua.

Sin embargo, muchos expertos en energía anticipan que esto cambiará pronto. Luis Guillermo Pineda Bernal, Comisionado de la Comisión Reguladora de Energía (CRE), asegura que para el 2030 el hidrógeno verde será uno de los elementos imprescindibles para generar energía y evitar el calentamiento global.

Por otro lado, en el podcast Armchair Expert, Bill Gates menciona al hidrógeno verde como la mejor innovación de los últimos años para combatir el efecto invernadero y se declaró entusiasmado de que, a diferencia de hace 3 o 4 años, se hable mucho más sobre el tema y las posibilidades de obtener este combustible a través de las energías limpias.

La energía solar y el hidrógeno verde

Para obtener hidrógeno verde, primero es necesario desarrollar fuentes de energía limpia como los sistemas fotovoltaicos, ya que así será mucho más sencillo contar con este combustible. Con esto en mente, diversos países ya han puesto manos a la obra para aprovechar sus recursos solares.

Un ejemplo para Latinoamérica es Chile, ya que el país, conocido por su gran capacidad fotovoltaica, fue el primero en la región en presentar su Estrategia nacional de hidrógeno verde en noviembre de 2020. Uno de sus proyectos utilizará energía solar para potenciar electrolizadores de 1.6GW, las pruebas piloto iniciarán en 2024 y el hidrógeno verde se utilizará en la minería.

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